El primer modelo de embrión humano creado a partir de células de la piel ayudará a prevenir enfermedades genéticas, abortos e infertilidad

Se trata de los "embriones modelo" más completos desarrollados hasta la fecha y ayudarán a prevenir enfermedades genéticas, abortos e infertilidad

Sin óvulos ni espermatozoides, un equipo internacional de científicos liderados por una Universidad de Australia ha conseguido crear en un laboratorio un modelo de embrión humano en su fase más temprana reprogramando células madre extraídas de la piel de una persona adulta.

Creado el primer modelo de embrión humano a partir de células de la piel

Los científicos han creado en laboratorio entidades vivas que se asemejan a embriones humanos, a partir de células de la piel y células madre adultas. Sus resultados han sido publicados en dos artículos, en la revista «Nature». Se trata de los «embriones modelo» más completos desarrollados hasta la fecha.

El objetivo de estas investigaciones es obtener información importante sobre el desarrollo humano temprano y encontrar nuevas formas de prevenir las enfermedades genéticas, los abortos espontáneos y tratar los problemas de fertilidad.

 

Modelos de embrión humano generados en el laboratorio a partir de células madre y de la piel | UNIVERSIDAD MONASH

 

La investigación liderada por la Universidad de Monash en Melbourne (Australia) supone un avance que revolucionará la investigación sobre las fases del nacimiento de los seres humanos. El equipo, dirigido por el científico José Polo, ha reprogramado con éxito células madre de la piel y las ha integrado en una estructura celular en tres dimensiones que es desde el punto de vista morfológica y molecularmente similar a los blastocistos humanos, que forman los embriones.

Un avance revolucionario

Estos blastocistos creados en un laboratorio se llaman «iBlastoides» y permitirá a los científicos «estudiar los primeros pasos del desarrollo humano y algunas de las causas de la infertilidad, las enfermedades congénitas y el impacto de las toxinas y los virus en los embriones tempranos, sin el uso de blastocistos humanos y, lo que es más importante, a una escala sin precedentes, acelerando nuestra comprensión y el desarrollo de nuevas terapias«, ha explicado el profesor José Polo.

 

El bioquímico argentino José Polo posa junto a imágenes de sus seudoembriones humanos | UNIVERSIDAD MONASH

 

Los «iBlastoides» modelan la genética y la arquitectura generales de los blastocistos humanos, incluida una estructura similar a una masa celular interna formada por células similares a un epiblasto, rodeadas por una capa externa de células parecidas a un trofectodermo y una cavidad que se asemeja al blastocele. En los embriones humanos, el epiblasto se convierte en el embrión propiamente dicho, mientras que el trofectodermo se convierte en placenta.

Cuestiones éticas: No son bebés

Los «iBlastoides» no son completamente idénticos a un blastocisto. Por ejemplo, los blastocistos tempranos están encerrados dentro de la zona pelúcida, una membrana derivada del óvulo que interactúa con los espermatozoides durante el proceso de fertilización, y luego desaparece. «Como los «iBlastoides» se derivan de fibroblastos adultos, no poseen zona pelúcida«, ha aclarado el profesor Polo, biólogo del desarrollo de la universidad australiana.

Es importante aclarar las diferencias dado que, a menudo, los problemas éticos derivados de este tipo de investigaciones suelen generar polémica. Hace cuatro años, dos equipos de científicos de Reino Unido y Holanda lograron crear modelos de embriones humanos a partir de células madre de ratones. Desde entonces, y para evitar problemas éticos, la Sociedad Internacional para la Investigación con Células Madre (ISSCR) trabaja en establecer directrices para la investigación sobre el modelado de embriones humanos in vitro.

La diferencia está en que el grupo de Jun Wu, biólogo molecular del Centro Médico del Suroeste de la Universidad de Texas, en Dallas (Estados Unidos) creó sus blastoides a partir de células madre embrionarias humanas y de «células madre pluripotentes inducidas», que se fabrican a partir de células adultas. El grupo liderado por Polo, en cambio, comenzó con células de piel adultas. Es decir, los dos experimentos comenzaron con células diferentes para obtener resultados similares.

 

Los científicos Jia Tan, José Polo y Xiaodong (Ethan) Liu, responsables del primer modelo de embrión humano creado a partir de células de la piel | UNIVERSIDAD MONASH

 

Realizar experimentos con embriones humanos en el laboratorio es difícil y controvertido. No obstante, este tipo de avances son cruciales para avanzar en la ciencia y mejorar la asistencia médica. Sin embargo, su principal dificultad reside en que los periodos decisivos del desarrollo embrionario quedan ocultos en el interior del cuerpo de la mujer durante el embarazo y son, por tanto, inaccesibles para su estudio. «Sabemos mucho de animales como los ratones y las ratas. Pero no mucho de las mujeres», explica Jun Wu.

Por eso, en los últimos años, los científicos empezaron a crear estructuras que se asemejan a los embriones humanos en el laboratorio. Ahora se ha llegado más lejos que nunca creándose bolas huecas de células que se asemejan mucho a los embriones en la fase en que suelen implantarse en el útero, conocida como blastocisto.

«Estamos muy entusiasmados», afirma José Polo, ya que «ahora, con esta técnica, podemos hacer cientos de estas estructuras. Esto nos permitirá ampliar nuestros conocimientos sobre el desarrollo humano temprano. Creemos que será muy importante». Por otra parte, «los blastoides parecen tener suficientes diferencias con los embriones formados naturalmente como para impedir que lleguen a ser un feto o un bebé viable. Pero parecen estar muy cerca», matiza el científico.

 

 

Sin embargo, y aunque científicos de todo el mundo destaquen la importancia de estos estudios, «este trabajo es absolutamente desconcertante para mucha gente porque realmente desafía nuestras categorías ordenadas de lo que es la vida y cuándo comienza la vida. Es lo que yo llamo la máquina del tiempo biológica-metafísica», expresaba Insoo Hyun, bioético de la Universidad Case Western Reserve y de la Universidad de Harvard, en la emisora de radio estadounidense NCR.

El científico de Harvard piensa que este podría conducir a otros muchos avances, pero también que es necesario que se establezcan directrices claras sobre cómo se puede permitir a los científicos llevar a cabo este tipo de investigación de forma responsable.

Legislación internacional

En la actualidad, para evitar la creación de «bebés a la carta», la legislación internacional prohíbe que este tipo de embriones humanos realizados «in vitro» pasen la barrera de los primeros 14 días.

 

 

El objetivo de esta investigación no es diseñar «bebés» en un laboratorio, sino poder estudiar mejor en laboratorio los casos de infertilidad y las causas de algunas enfermedades hereditarias ya que, hasta ahora, la única forma de observar los primeros días del desarrollo humano ha sido mediante el uso de blastocistos difíciles de obtener ya que había que acudir a embriones descartados en los procesos de fertilización in vitro.

 

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