Una mayor duración de la lactancia materna se asocia con un mayor desarrollo cognitivo en la infancia

Un nuevo estudio analiza datos de 7.855 bebés nacidos en 2000-2002 y seguidos hasta los 14 años

Artículo publicado el 2 Jun 2022 - Este artículo ha sido revisado y actualizado con fecha 3 agosto, 2022

De acuerdo con un estudio publicado en «PLOS One»la duración de la lactancia se asocia con mejores puntajes cognitivos entre los 5 y los 14 años. Los investigadores de la Universidad de Oxford han analizado la evolución de casi 8.000 bebés cuyo desarrollo se ha seguido hasta la adolescencia. Compartimos los resultados de su investigación en el marco de la Semana Mundial de la Lactancia Materna.

A pesar del consenso científico respecto a los múltiples beneficios de la lactancia materna para la salud materno-infantil, y pese a la recomendación de la Organización Mundial de la Salud (OMS) de que esta se lleve a cabo de forma exclusiva durante los primeros 6 meses de vida, en las últimas dos décadas casi dos de cada tres bebés no han recibido lactancia materna exclusiva durante este periodo.

Ahora, un nuevo estudio publicado en «PLOS One», concluye que los beneficios de la leche humana van más allá de los primeros años de vida del bebé y abarcan mucho más que el desarrollo físico y emocional de los pequeños. De hecho, los recién nacidos que han recibido lactancia materna se desempeñan mejor en las pruebas de inteligencia en la primera infancia, segunda infancia y adolescencia.

Influencia de la lactancia a largo plazo en el desarrollo cognitivo de los niños

Algunos de los beneficios a largo plazo de la leche humana ya eran bien sabidos, como el hecho de que reduce la posibilidad de obesidad en el futuro y disminuye la probabilidad de desarrollar enfermedades como la diabetes y el cáncer, tanto en la madre como en el bebé. Pero aún hay más. De acuerdo con un estudio de la Universidad de Oxford publicado en «PLOS One», los recién nacidos que han recibido lactancia materna obtienen mejor puntuación en las pruebas de inteligencia.

 

A mayor duración de la lactancia mayor desarrollo cognitivo

 

De acuerdo con los autores de la investigación, liderados por el médico y epidemiólogo social Elias Reneé Pereyra, una mayor duración de la lactancia materna se asocia con una mejor puntuación cognitiva entre los 5 y los 14 años. En el estudio, el equipo de Pereyra analizó los datos de 7.855 bebés nacidos entre 2000 y 2002, a los que se siguió controlando hasta los 14 años como parte del Estudio de Cohorte del Milenio del Reino Unido.

Aunque este grupo de estudio no fue creado en origen para abordar la asociación entre la lactancia materna y la cognición, sí incluía información sobre la duración de la lactancia materna, si esta era exclusiva o mixta (combinada con leche de fórmula), las puntuaciones cognitivas verbales a las edades de 5, 7, 11 y 14 años y puntuaciones cognitivas espaciales a las edades de 5, 7 y 11 años.

Cuanto más tiempo se prolonga la lactancia, más destacables son las diferencias en la puntuación cognitiva en todas las edades

Los casi 8.000 bebés analizados constituyen un grupo sólido de investigación ya que, tal y como Pereyra confirmó en conversación telefónica a la Sexta Noticias, este amplio número de perfiles:

«Nos permitió explorar adecuadamente la relación entre la duración de la lactancia materna y el desarrollo cognitivo. Sin embargo, un tamaño de muestra más alto nos hubiera permitido explorar aspectos adicionales de esta relación. Por ejemplo, en nuestra muestra, solo el 10% de las mujeres dieron de lactar por 12 meses o más. Una muestra más grande nos hubiera permitido evaluar el efecto de tiempos más prolongados de lactancia materna en el desarrollo cognitivo«.

Otro de los factores determinantes en los resultados del estudio ha sido el tiempo de lactancia exclusiva. Y es que cuanto más tiempo se prolonga la lactancia, más destacables se hacen las diferencias en las pruebas cognitivos en todas las edades. 

 

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Otro gran factor que influye: El nivel socioeconómico y la educación de las madres

Otro factor comúnmente analizado junto a la contribución positiva de la lactancia por influir también en las capacidades cognitivas de niños y niñas es el nivel educativo y socioeconómico de las madres.

En 2018 se publicó un estudio en «Social Science & Medicine» en el que se analizaban a cerca de 1.000 madres estadounidenses que practicaron la lactancia materna. Según las autoras de este estudio, Kerri M. Raissian y Jessica Houston Su, apenas un 38% de las madres que no terminaron la educación secundaria mantuvieron la lactancia materna durante seis meses, mientras que ese porcentaje superó el 70% en el caso de las graduadas universitarias. 

El equipo de Pereyra también ha estudiado estas posibles diferencias, concluyendo que en el Reino Unido las mujeres con mayores calificaciones educativas y más ventajas económicas, tienden a amamantar por más tiempo. Además, este grupo tiende a obtener puntajes más altos en las pruebas cognitivas. Sin embargo, según Pereyra, incluso después de tener en cuenta estas diferencias, los niños y niñas amamantados durante más tiempo obtienen mejores resultados en las pruebas cognitivas hasta los 14 años. 

 

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Para Pereira la promoción de la lactancia materna y su duración en el tiempo es importante a nivel global, ya que asegura que, aunque para un único individuo no supone una gran diferencia que su CI varíe, por ejemplo, un 2%, (por ejemplo, pasar de un CI de 100 a uno de 102); «si toda una población incrementa su CI en dos o tres puntos, podríamos ver diferencias potencialmente importantes a nivel de nuestras sociedades».

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